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Original article
Citizens’ perceptions of the presence and health risks of synthetic chemicals in food: results of an online survey in Spain
Percepciones de la ciudadanía sobre la presencia y los riesgos para la salud de compuestos químicos sintéticos en los alimentos: resultados de un estudio en línea en España
José Pumaregaa,b, Cristina Larreab,c,d, Araceli Muñozd, Natàlia Pallarèsa,b,e, Magda Gasulla,b,e, Giselle Rodrigueza,f, Manel Jarioda,b,g, Miquel Portaa,b,e,,
a Hospital del Mar Medical Research Institute (IMIM), Barcelona, Spain
b CIBER de Epidemiología y Salud Pública (CIBERESP), Spain
c Department of Social Anthropology, University of Barcelona, Barcelona, Spain
d Food Observatory (ODELA), University of Barcelona, Barcelona, Spain
e School of Medicine, Universitat Autònoma de Barcelona, Spain
f Icahn School of Medicine at Mount Sinai, New York, NY, USA
g Information Systems, Hospital Universitari de Tarragona Joan XXIII, Tarragona, Spain
Corresponding author. (Miquel Porta mporta@imim.es)
PODCAST
Abstract
Objective

To explore factors influencing perceptions and viewpoints on the responsibility for the presence of toxic substances in food, on enforcement of laws and regulations that control human exposure to toxic substances in food, and on the effectiveness of such regulations.

Methods

An online survey was completed by 740 individuals from several parts of Spain (median age, 47 years; 67% were women; 70% had completed university studies).

Results

Over 87% of respondents said that it was possible that throughout their lives they could have accumulated in their body toxic substances potentially dangerous to their health. The attribution of the responsibility for toxic substances in food to a larger number of social groups was more frequent among respondents who consulted information about the problem more often (odds ratio [OR]: 1.92), who correctly identified factors that increase the likelihood of toxic substances in food being harmful to human health (OR: 2.86), who better knew the health problems that may be caused by such substances (OR: 2.48), and who recognised more food groups that tend to have concentrations of toxic substances potentially harmful to health (OR: 2.92) (all p values <0.001). Women were 65% less likely than men to answer that regulations on toxic substances in food are effective (p<0.001); and so were participants who identified more food groups with potentially toxic concentrations.

Conclusions

Among study participants there was a widespread scepticism and distrust towards the enforcement and effectiveness of laws and regulations that in Spain aim to control human exposure to toxic substances in food.

Resumen
Objetivo

Explorar factores que influyen en las percepciones y puntos de vista de los ciudadanos sobre la responsabilidad de la presencia de sustancias tóxicas en los alimentos, sobre la aplicación de las leyes que en España controlan la exposición humana a dichas sustancias y sobre la efectividad de tales leyes.

Método

740 personas de varias partes de España (mediana de edad, 47 años; 67% mujeres; 70% con estudios universitarios) completaron una encuesta en línea.

Resultados

Más del 87% de las personas encuestadas consideraron que era posible que a lo largo de su vida hubiesen acumulado en su cuerpo sustancias tóxicas potencialmente peligrosas para su salud. Atribuir la responsabilidad sobre la presencia de sustancias tóxicas en los alimentos a un mayor número de grupos sociales fue más frecuente entre quienes declararon consultar con más frecuencia información sobre el problema (odds ratio [OR]: 1,92), quienes identificaron correctamente factores que aumentan la probabilidad de que las sustancias tóxicas en los alimentos sean perjudiciales para la salud humana (OR: 2,86), quienes conocían mejor los problemas de salud que pueden ser causados por dichas sustancias (OR: 2,48) y quienes señalaron más grupos de alimentos que tienden a tener concentraciones de tóxicos que pueden ser perjudiciales para la salud (OR: 2,92) (todos los valores de p <0,001). Las mujeres fueron un 65% menos propensas que los hombres a responder que las regulaciones legales sobre sustancias tóxicas en los alimentos son efectivas (p <0,001), y también lo fueron las personas que identificaron más grupos de alimentos con concentraciones potencialmente tóxicas.

Conclusiones

Entre los/las participantes en el estudio hubo un amplio escepticismo y desconfianza respecto a la aplicación y la efectividad de la legislación que en España aspira a controlar la exposición humana a sustancias tóxicas en los alimentos.

Keywords
Environmental pollutants, Prevention and control, Environmental exposure, Adverse effects, Human biomonitoring, Health survey, Persistent organic pollutants, Toxic substances in food
Palabras clave
Contaminantes ambientales, Prevención y control, Exposiciones ambientales, Efectos adversos, Biomonitorización humana, Encuestas de salud, Compuestos orgánicos persistentes, Sustancias tóxicas en alimentos